Africa 3.0

Eliminar el mercurio para salvar a África

Mina-Sudfrica.-Creative-commons-ConvertImage

El próximo 16 de agosto entrará en vigor el Convenio de Minamata sobre el mercurio. Un tratado internacional diseñado para proteger la salud humana y el medioambiente de las emisiones antropogénicas de mercurio y sus compuestos. Pero en África, un número cada vez mayor de países se han adelantado y ya están comprometidos con la eliminación de este metal.

Diferentes estudios han demostrado que le exposición materna al mercurio de peces contaminados, por ejemplo, puede causar problemas de aprendizaje en los bebés en desarrollo. Cuando se inhala, el vapor de mercurio también puede afectar al sistema nervioso central, perjudicar la capacidad mental y, dependiendo de los niveles de exposición, incluso conducir a la muerte.

A pesar de todos estos riesgos y peligros que el mercurio representa, es muy utilizado en la gran mayoría de los países africanos. Mientras que en el continente no se manufacturan productos con mercurio añadido, África es líder en la importación de este metal.

Es por esto que en los últimos meses se han celebrado en Nairobi, Kenia, diversas reuniones que tenían como objetivo el estudio de este problema. En mayo se reunían los países africanos para compartir información sobre los pasos que están tomando para la erradicación del uso de este metal y el impacto que tendrá en las economías locales. Posteriormente lo ha hecho el Grupo de trabajo Zero Mercury. Este es el nombre que recibe una coalición internacional que agrupa a más de 95 ONG del ámbito de la salud y el medioambiente procedentes de más de 50 países de todo el mundo, incluyendo a algunas procedentes de África.

La eliminación del mercurio supondrá la sustitución de productos que utilizan este metal como termómetros, termostatos y baterías con alternativas, pero también significa la reducción y, en última instancia, la eliminación del mercurio en la minería de oro artesanal y a pequeña escala. Posiblemente, sea en este sector donde más dificultades van a encontrar los gobiernos africanos.

Esta actividad está muy extendida por toda África y de ella depende la supervivencia de miles de familias. Normalmente, los mineros artesanales operan al margen de la ley, dentro del sector informal, de ahí que sea muy difícil imponer sobre ellos el cumplimiento de cualquier tipo de normas. Además se trata de un sector que utiliza y libera cantidades sustanciales de mercurio en el procesamiento de los minerales, generalmente en condiciones altamente inseguras y muy peligrosas para el medioambiente y las personas.

La minería artesanal es el mayor demandante de mercurio en todo el mundo. Este se utiliza para separar el oro de todo tipo de impurezas. Los vapores que se desprenden del calentamiento del mercurio son los que exponen a los mineros y al medioambiente a todo tipo de riesgos.

De ahí que uno de los grandes retos que se presentaron en las reuniones celebradas en Nairobi recientemente, fuera el de cómo poner fin al uso del mercurio por parte de los mineros artesanales. Países como Tanzania o Ghana han lanzado acciones para terminar con la minería artesanal ilegal y al mismo tiempo están implementando programas para reducir el uso del mercurio en la legal. Son experiencias pilotos que todavía no se pueden evaluar. En el caso de Ghana está resultado muy difícil perseguir a todos los mineros artesanales, lo que hace suponer que va a ser muy difícil terminar con esta actividad y sus daños colaterales.

África ha demostrado estar preocupada por los peligros que se desprenden del uso del mercurio. 19 países del continente ya han ratificado el Convenio de Minamata. Pero esta buena voluntad no será suficiente si los gobiernos no se ponen de acuerdo e implementan medidas que terminen con la minería artesana ilegal. Un gran reto difícil de solucionar.

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