Africa 3.0

Pasos africanos para la eliminación del mercurio

El 16 de agosto de 2017, entró en vigor el Convenio de Minamata sobre el mercurio. Un tratado internacional diseñado para proteger la salud humana y el medioambiente de las emisiones antropogénicas de mercurio y sus compuestos. África fue pionera en este tema y muchos países ya se habían comprometido con la eliminación de este metal antes de la llegada del acuerdo. Sin embargo, esas buenas intenciones no se han materializado en medidas concretas y el uso del mercurio sigue muy extendido en el continente.

Diferentes estudios han demostrado que la exposición materna al mercurio de peces contaminados, por ejemplo, puede causar problemas de aprendizaje en los bebés en desarrollo. Cuando se inhala, el vapor de mercurio también puede afectar al sistema nervioso central, perjudicar la capacidad mental y, según los niveles de exposición, incluso conducir a la muerte.

A pesar de todos los riesgos que el mercurio representa y de las promesas hechas por los países africanos, todavía es muy utilizado en el continente. Ningún país africano manufactura productos con mercurio añadido, pero África es líder en la importación de este metal. La mayor parte va destinada a la minería artesanal de oro.

Esta actividad está muy extendida por toda África y de ella depende la supervivencia de miles de familias. Normalmente, los mineros artesanales operan al margen de la ley, dentro del sector informal, de ahí que sea muy difícil imponer sobre ellos el cumplimiento de cualquier tipo de normas. Este sector utiliza y libera grandes cantidades de mercurio en el procesamiento de los minerales, generalmente en condiciones altamente inseguras y muy peligrosas para el medioambiente y las personas.

Los estudios indican que la exposición al mercurio en los mineros artesanales es un importante problema de salud global al que no se le suele prestar gran atención, que pone a los mineros y sus comunidades en riesgo de sufrir daños desde el cerebral permanente a las convulsiones, pérdida de visión y audición y retraso en el desarrollo infantil.

Ante la inacción de los estados africanos la iniciativa Global Environment Facility ha elegido dos países, Burkina Faso y Kenia, para experimentar un programa que ayude a los mineros artesanales a prescindir del mercurio en sus operaciones y, así, mejorar su salud y sus condiciones de vida. Al mismo tiempo, esta propuesta trabajará con los gobiernos para formalizar el sector, promover los derechos de los mineros y garantizar su seguridad y acceso a los mercados. El proyecto durará cinco años. Tras este tiempo se estudiará la posibilidad de extenderlo a otros países.

La minería artesanal representa una oportunidad de desarrollo para las poblaciones rurales, que carecen de alternativas de subsistencia. Los mineros operan en lo límites de la legalidad en muchos países donde esta actividad está prohibida y los procedimientos de concesión de licencias están diseñados para operaciones a gran escala.

Al apoyar las reformas regulatorias y políticas necesarias para formalizar el trabajo de los mineros artesanales y en pequeña escala, la iniciativa quiere asegurar los medios de vida de los mineros mediante la apertura del acceso a los mercados y las finanzas necesarias para aumentar los ingresos y permitir la adopción de tecnologías libres de mercurio.

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